Allergènes

Écrit par les experts Ooreka

 

Les allergènes sont par définition des substances auxquelles seules les personnes allergiques réagissent. Ces substances déclenchent chez elles une réaction du système immunitaire par des symptômes inflammatoires sur la peau, les muqueuses (yeux, nez, gorge), les poumons, la sphère digestive ou le système circulatoire et cardiaque.

Qu'est-ce que les allergènes ?

Les allergènes sont des protéines dans la très grande majorité des cas. Chez des personnes prédisposées (on parle d'atopie), les allergènes sont responsables des phénomènes allergiques alors qu'ils sont inoffensifs et sans conséquence pour la plupart des individus.

Depuis quelques années, certaines personnes sans terrain atopique déclarent une allergie alimentaire ou de contact par sensibilisation à certaines protéines. 

Les allergènes peuvent pénétrer par ingestion (allergie alimentaire ou médicamenteuse), par respiration de l'air (allergie au pollen, aux acariens, aux parfums...), par piqûre (allergie aux insectes, aux médicaments...) ou par contact épidermique (allergie de contact aux cosmétiques, aux acariens, aux détergents...).

Bon à savoir : les allergènes sont des substances naturelles et parfois des molécules de synthèse. Les allergènes d'un kiwi, qu'il soit cultivé en bio ou pas, sont les mêmes protéines dans les deux cas.

Les allergènes et la réaction allergique

La réaction allergique résulte de la rencontre entre le système immunitaire d'un individu et une substance extérieure, dite « allergène ». Le système immunitaire va évaluer cette substance extérieure comme un danger, alors qu'elle ne l'est pas, et produire différentes réactions pour s'en défendre. Certains allergènes sont plus redoutés que d'autres en raison des réactions importantes qu'ils génèrent.

La réaction allergique est en réalité comme une erreur de programmation du système immunitaire qui ne range pas les substances dans les bonnes catégories (amies ou ennemies). À noter que lorsqu'on réagit a de multiples allergènes (plus de 6), on est polyallergique.

Attention : il ne faut pas confondre allergènes (qui génèrent une réaction surdimensionnée du système immunitaire chez certains individus), irritants (qui entraînent une réaction d'intolérance chez d'autres en fonction de la dose et de la répétition du contact) et toxiques (qui sont nocives pour l'organisme de tous les individus).

La réaction allergique  est immédiate ou retardée. Il faut que l'organisme soit en contact une 1re fois avec l'allergène pour se sensibiliser. C'est ensuite à la 2e exposition que la réaction allergique apparaîtra.

Dans le cas des venins d'abeilles ou de guêpes, la sensibilisation est plus longue et on peut déclarer une allergie seulement après avoir été piqué de nombreuses fois (le cas des apiculteurs).

L'allergie se manifeste par une fabrication en quantités anormales d'anticorps (immunoglobulines E) dirigés contre l'allergène. Les anticorps vont libérer l'histamine contenue dans des cellules de l'organisme appelées « mastocytes », qui se trouvent principalement dans les muqueuses (gorge, lèvres, yeux, narines) et sous la peau.

Quels sont les allergènes les plus fréquents ?

Les allergènes les plus communs sont :

  • le pollen ;
  • les acariens ;
  • les aliments ;
  • les squames d'animaux ;
  • certains médicaments ;
  • les moisissures.

En même temps qu'un traitement, il faut éviter l'allergène déclencheur en mettant en œuvre des actions préventives. Se rapprocher d'une association de patients prend alors tout son sens, pour partager des conseils pratiques du quotidien.

Important : le décret n° 2015-447 du 17 avril 2015 relatif à l'information des consommateurs sur les allergènes et les denrées alimentaires non préemballées a renforcé les obligations en matière d'information. Ainsi, depuis le 1er juillet 2015, la présence des 14 allergènes à déclaration obligatoire doit être mentionnée sur les denrées alimentaires non préemballées. Trop peu de restaurateurs, boulangers, traiteurs et artisans des métiers de bouche sont toutefois informés de cette obligation qui tarde à être appliquée.

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